sábado, marzo 26, 2005

Noticias de la Tierra, el Sistema Solar y nuestra Vía Láctea.

Nueva imagen de la Tierra captada en rayos gamma.

Un cientifico asociado a la NASA ha producido un nuevo tipo de fotografia de la Tierra desde el espacio, el cual complementa la imagen familiar de un "punto azul". Esta nueva imagen es la primera foto de nuestro planeta radiando rayos gamma, un tipo de luz que es mil billones de veces más energetica que la luz visible.

La imagen retrata como la Tierra es constantemente bombardeada por particulas desde el espacio. Estas particulas, llamadas rayos cosmicos, chocan sobre nuestra atmósfera y producen la luz de rayos gamma sobre la Tierra. La atmósfera bloquea estos peligrosos rayos cosmicos y otra radiación de alta energia para evitar que nos alcance en la superficie de la Tierra.

"Si nuestros ojos pudieran ver en rayos gamma de alta energia, esto es lo que la Tierra parecería desde el espacio", dijo el Dr. Dirk Petry del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA, en Greenbelt, Md. "Otros planetas - como Jupiter - tambien tienen su emisión de rayos gamma, pero estan muy lejos de nosotros para fotografiarlos a detalle".

Petry ensambló esta imagen de siete años de datos del Observatorio Compton de Rayos Gamma de la NASA, el cual estuvo en activo de 1991 al 2000. El Observatorio Compton orbitó la Tierra a una altitud promedio de 420 km. Desde esa distancia, la Tierra aparece como un ancho disco con un diametro angular de 140 grados. La larga exposicion y la cercana distancia permitieron a Petry producir una imagen de rayos gamma de sorprendente detalla. "Esta es escencialmente una exposicion de siete años", dijo Petry.

Los rayos gama producidos en la atmosfera de la Tierra fueron detectados por el instrumento EGRET del Compton, abreviatura de Energetic Gamma-Ray Experiment Telescope. De hecho, el 60 por ciento de los rayos gama detectados por EGRET proceden de la Tierra y no del espacio profundo. Aunque esto da lugar a una bella imagen, la produccion de rayos gamma locales interfiere con las obsercaciones de las distantes fuentes de rayos gamma, tales como agujeros negros, pulsares y remanentes de supernova.

http://www.nasa.gov/vision/earth/lookingatearth/gamma_earth.html
http://www.spaceref.com/news/viewpr.html?pid=16492


Desconocidas fuentes de alta energia en la Via Lactea revelan "aceleradores oscuros".

Este 25 de marzo, un articulo del Science Magazine, publica que el equipo internacional de astrofisicos del High Energy Stereoscopic System (H.E.S.S.) reportaron los resultados de la primera investigacion sensitiva de la region central de nuestra galaxia en niveles de rayos gamma de alta energia (VHE). Los resultados incluyen entre los nuevos objetos descubiertos dos "aceleradores oscuros" - misteriosos objetos que emiten particulas energeticas, aun cuando aparentemento no exista contraparte optica o de rayos X.

La investigacion reveló un total de ocho nuevas fuentes de rayos gamma VHE en el disco de nuestra galaxia, escencialmente duplicando el numero de fuentes conocidas. Los resultados han impulsado a la astronomia a terrenos previamente no explorados, extendiendo el conocimiento de nuestra Via Lactea a una región de longitud de onda inexplorada y abriendo una nueva ventana para nuestra galaxia.

Los rayos gamma son producidos por aceleradores de particulas cosmicas muy extremos y violentos como son las explosiones de supernova y proveen una vision unica de los procesos de alta energia que trabajan en la Via Lactea. La astronomía de rayos gamma VHE es aun un campo joven y el H.E.S.S. esta conduciendo la primera exploracion sensitiva en este rango de energia, descubriendo fuentes que previamente eran desconocidas.

Particularmente asombroso es que dos de esas nuevas fuentes descubiertas por H.E.S.S. no tienes contrapartes obvias en longitudes de onda más convencionales como la astronomia optica o de rayos X. El descubrimiento de rayos gama VHE de cada fuente sugiere que son "aceleradores oscuros", somo Stefan Funk del Max-Planck Institut en Heidelberg afirma: "Esos objetos vistos solamente emiten radiacion el bandas de alta energia. Esperamos que con un nuevo instrumento parecido al H.E.S.S. podamos detectar algunas nuevas fuentes, pero el exito que actualmente tenemos excede nuestras expectativas".

La Dra. Paula Chadwick de la Universidad de Durham (Ingraterra) agrega: "La mayoria de los nuevos objetos vistos son de categorias de fuentes conocidas, como remanentes de supernovas y pulsares. Los datos de estos objetos nos ayudaran a comprender la aceleracion de particulas en nuestra galaxia en un mayor detalle; pero encontrar estos "aceleradores oscuros" fue una sorpresa. Si contraparte en otras longitudes de onda, ellos son, por el momento, un completo misterio."

http://www.pparc.ac.uk/Nw/8sources.asp
http://www.mpi-hd.mpg.de/hfm/HESS/public/PressRelease/PressRelease.html
http://www.spaceref.com/news/viewpr.html?pid=16495

Cassini continua explorando las lunas de Saturno.
Mientras tanto la sonda Cassini continua sus orbitas alrededor de Saturno, aprovechando para realizar sobre vuelos a las lunas de dicho sistema. De esta manera ha captado imagenes de algunas de las lunas menores, como es el caso de Hyperión, cuya imagen obtuvo a pesar de una distancia de 1'326,176 kilometros. De la misma forma ha captado nuevas imagenes de lunas más interiores como es el caso de Janus y acercamientos a la superficie de Enceladus.

De esta ultima luna la informacion obtenida resulta cada dia más interesante. Desde la epoca de las sondas Voyager sabemos que Enceladus tiene una superficie muy brillante. Refleja casi el 99 por ciento de la luz que recibe del Sol. La razon de su alta reflectividad seguramente se encuentra en el hecho de que su superficie parece estar en un continuo cambio. Pero ¿que procesos puedan estar ocurriendo en su superficie para estar renovandola constantemente? Todo parece indicar que Enceladus posee algun tipo de actividad interna que da lugar a la existencia de "cryo-volcanes", esto es volcanes que lejos de arrojar lava expulsan hielo. Tal es el grado de posibilidad de esta hipotesis, que en semanas recientes la sonda Cassini detectó una tenue atmosfera de oxígeno alrededor de Enceladus.

Sin duda alguna, además de Titán, la luna Enceladus dará mucho que hablar e investigar en el futuro.

http://www.spaceref.com/news/viewsr.html?pid=15920
http://saturn.jpl.nasa.gov/home/index.cfm

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