jueves, marzo 24, 2005

Descubren supercumulo estelar en la Via Lactea.

Un exótico zoo de estrellas jóvenes

Los telescopios del Observatorio Europeo Austral(ESO) encuentran un supercúmulo estelar en la Vía Láctea.


Los supercúmulos estelares son agrupaciones de cientos de miles de estrellas jóvenes, apiñadas en un volumen increíblemente pequeño. Constituyen el ambiente más extremo en que pueden formarse estrellas y planetas.

Con anterioridad, solamente se habían encontrado en galaxias muy distantes, normalmente en aquellas que sufrían interacciones. Ahora, un equipo de astrofísicos europeos, haciendo uso de los telescopios de ESO, ha descubierto que nuestra Galaxia, la Vía Láctea, también contiene uno de estos gigantes.

Esta estructura colosal se encuentra escondida detrás de una gran nube de polvo y gas, razón por la que su naturaleza aún no se conocía. Se llama Westerlund 1 y está mil veces más cerca que cualquier otro supercúmulo estelar conocido, permitiendo a los astrofísicos estudiar su estructura con todo detalle.

Westerlund 1 contiene cientos de estrellas muy masivas, algunas casi tan brillantes como un millón de soles, algunas dos mil veces mayores que el Sol (tan grandes como la órbita de Saturno). Si el sol se encontrase en el interior de este cúmulo, cientos de estrellas tan brillantes como la Luna iluminarían nuestro cielo. Por tanto, Westerlund 1 es un laboratorio natural único para estudiar la física estelar, que permitirá a los astrónomos deducir cómo nacen y mueren las estrellas más masivas de nuestra Galaxia.

A partir de sus observaciones, los astrofísicos deducen que el cúmulo contiene probablemente al menos 100000 veces la masa del sol en una región de apenas 6 años-luz. Westerlund 1 parece, por tanto, ser el cúmulo joven compacto más masivo identificado en nuestra Galaxia.

Pagina del Observatorio Europeo del Sur (incluye fotos).
Nota de la Universidad de Alicante.

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