jueves, febrero 24, 2005

Mars Express detecta un mar de hielo en el planeta rojo

Marte podría contar con un enorme mar congelado de las dimensiones del Mar del Norte. Esta es la conclusión de científicos del Centro Espacial Alemán basada en el análisis de fotos enviadas por la sonda "Mars Express".

La cámara de alta definición HRSC, a bordo de la sonda europea "Mars Express", tomó el pasado 19 de enero fotografías que han congelado el corazón de los especialistas. A una altura de 270 kilómetros durante la órbita 32 de la sonda, la cámara de alta definición alemana fotografió lo que los científicos definen como un mar de enormes proporciones.

Un coloso de puro hielo

El mar se encuentra bajo una capa de polvo y rocas. La combinación perfecta que evita que el agua se evapore a consecuencia de la baja presión que impera en Marte. El mar se encuentra en el área de Elíseo, en las cercanías del ecuador marciano.

Los científicos estiman que tiene una superficie de 800 por 900 kilómetros y una profundidad de 45 metros. En la superficie se observan enormes placas de hielo; los científicos presumen que el mar está congelado completamente y hasta el fondo.

Un planeta activo

Según los especialistas del Centro Espacial Alemán (DLR) el lago se creó hace cinco millones de años. Desde el punto de vista geológico una edad joven. Si estas conclusiones son correctas, significaría que Marte es un planeta geológicamente activo, según explica Ernst Hauber, geólogo alemán del DLR.

Ya el año pasado la sonda europea "Mars Express" descubrió que el polo sur del planeta rojo está cubierto de hielo. La presencia de agua es un requisito para el surgimiento de la vida.

Antes de que comenzaran las investigaciones de Marte con la sonda "Mars Express" se partía de que en el pasado geológico reciente, es decir hace entre 2 y 10 millones de años, la región volcánica de Elíseo fue inundada por corrientes de agua y lava.

Las imágenes captadas por el HRSC muestran estructuras que hacen pensar en capas de hielo. La situación es morfológicamente idéntica a la de los icebergs en los mares de la tierra y también las dimensiones de las placas coinciden con las que suelen tener las áreas congeladas en nuestro planeta.

Descartan que pueda ser lava

Las investigaciones con la cámara HRSC, de la misión "Mars Express" de la Agencia Espacial Europea, ESA, son dirigidas por el profesor alemán Dr. Gerhard Neukum, de la Universidad Libre de Berlín. El procesamiento sistemático de los datos que envía la cámara se hace en el Instituto de Investigación de Planetas del DLR en Berlín.

El estudio de los científicos de la ESA será publicado el 17 de marzo próximo en la revista especializada Nature. Como alternativa a la interpretación de que se trata de un mar congelado, se podría pensar en plataformas de lava. Los autores del artículo descartan sin embargo la naturaleza volcánica, aduciendo, entre otros argumentos, que las placas tienen un tamaño cien veces mayor a las placas de lava que existen en la Tierra.

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